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«Snowball effect»: ventajas, desventajas, implantación

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El «snowball effect» es un método de muestreo utilizado en la investigación cualitativa que simplifica el reclutamiento de los participantes en contextos difíciles. El muestreo realizado con el «snowball effect» tiene ventajas y limitaciones de las que hablaremos en este artículo. También encontrarás una definición exhaustive, además de ejemplos concretos. Si te gustaría obtener más información sobre la investigación cualitativa que llevamos a cabo, ponte en contacto con nosotros.

Resumen


¿Qué es el «snowball effect»?

El «snowball effect» es una técnica para reclutar a participantes para grupos de discusión o entrevistas individuales. Es, por lo tanto, una técnica de muestreo para investigaciones cualitativas

El «snowball effect» consiste en pedirle a cada persona con la que se contacte los datos de contacto de una o más personas más para entrevistarlas. Con cada contacto, la lista de participantes potenciales crece como si fuese una bol de nieve que no deja de crecer a medida que se empuja. Este paso puede realizarse directamente durante el primer contacto (antes de la entrevista), o una vez que el participante ya ha sido entrevistado.

El «snowball effect» es fácil de implementar, lo cual explica su éxito, y es una alternativa a otras estrategias más complicadas como por ejemplo la observación participativa. El antropólogo Teun Voeten, por ejemplo, ha vivido con los sintecho para realizar su investigación.

Así que resulta fácil comprender que este es un método de muestreo no probabilístico. El «snowball effect» no permite la creación de muestras «representativas», incluso si la noción de representación no tiene sentido en la investigación cualitativa (te referimos a nuestro artículo sobre saturación y a nuestra calculadora para el tamaño de una muestra cualitativa).


Implementación

Si decidas aprovechar el «snowball effect», puedes implementarlo de 2 maneras:

  • Pidiendo directamente la información de contacto.
  • O preguntar por contextos, relevos y lugares en los que ponerse en contacto con otros participantes.

En la práctica, aquí tienes algunas ideas de las preguntas a hacer cuando te pones en contacto con participantes potenciales o al final de tu entrevista cualitativa/grupo de discusión. Sigue los siguientes pasos.

1) Primero, recuerda el contexto de tu investigación

«Como recordatorio, mi investigación se centra en estudiar [descripción de objetivos]. Como parte de ello, me gustaría entrevistar a personas que [descripción del perfil del participante ideal].»

2) Pide el contacto de otros participantes

«Estoy Seguro de que conocéis a personas que encajan en esa descripción. Sería de gran ayuda que me pusierais en contacto con ellas.»

3) Expande la petición si no recibes una respuesta directa

«Quizás podáis darme alguna idea sobre dónde encontrar a personas así. ¿Me podéis dar los datos de contacto de alguien que quizás conozca a gente como esa?»

4) Haz que piensen dónde o cómo ponerse en contacto

Si no has hecho ya esta pregunta durante la entrevista, haz que tus participantes piensen en lugares (ya sean físicos o virtuales) en los que probablemente encontrarías a más participantes.

«Si tuvierais que buscar participantes, ¿dónde los buscaríais?»


Ventajas del «Snowball effect»

El «snowball effect» cuenta con varias ventajas que analizamos en este párrafo.

Facilidad de implementación

Reclutar a participantes en la investigación cualitativa suele ser un proceso muy complejo. En este punto, es muy razonable considerar que la investigación está en riesgo. Sin participantes = no entrevistas ni grupo de discusión.

El «snowball effect» es una estrategia fácil de aplicar para aumentar la probabilidad de éxito en la fase de reclutamiento. Seguramente sea eso lo que explique su popularidad.

El único método aplicable para ponerse en contacto con poblaciones «ocultas»

El «snowball effect» a menudo es el mejor método de muestreo para poblaciones ocultas. Se dice que una población está «oculta» cuando es difícil de acceder a ella, algo que pasa cuando sus miembros están poco conectados a otras comunidades. Habitualmente, son poblaciones a las que se puede describir como marginalizadas. Los ejemplos que citamos al final de este artículo ilustran la extensión de dicha marginalización: drogadictos, sintecho, enfermos, y desempleados.

Las poblaciones «ocultas», pero, no se limitan a aquellos marginalizados en el sentido negativo del término; al otro lado del espectro, por ejemplo, los ricos viven escondiéndose y acceder a ellos es complicado (puedes ver un ejemplo concreto aquí). Una recomendación y un contacto común a menudo son fundamentales para acercarse a ellos. En este caso, el «snowball effect» bien puede ser la única manera de conseguir tu muestra.

Comprender las dinámicas relacionales dentro de una población

Noy (2008) sugiere otra ventaja a partir de 2 investigaciones en las que se usó el «snowball effect». La primera investigación se centraba en los mochileros, mientras que la segunda lo hacía en los conductores profesionales de Jerusalén. En ambos casos, el autor se basaba en entrevistas individuales con dos poblaciones difíciles de contactar y reflexionaba sobre lo que le decía el «snowball effect» sobre las poblaciones que estaba estudiando. Así, escribe:

«Aunque al principio buscaba información en el material producido en las entrevistas de estas investigaciones (es decir, el ‘texto’), más tarde comprendí que podría aprender mucho sobre los mochileros y los hombres marginalizados reflexionando sobre las dinámicas en efecto para acceder o acercarme a ellos. Fue esa comprensión y las interrelaciones que emergieron posteriormente entre los procedimientos de muestreo y entrevista en estos proyectos lo que me llevó a revaluar el papel del muestreo ‘snowball’.»

 


Desventajas del «snowball effect»

Antes de usar la técnica del «snowball effect», es esencial comprender sus limitaciones.

Sesgo de diversidad

Puesto que el «snowball effect» es una técnica no probabilística que se apoya en las relaciones ya existentes entre los participantes, puede llevar a un problema en la diversidad de opiniones expresadas. Es el famoso dicho de «Dios los cría y ellos se juntan». Podemos observar esa proximidad de opinión entre participantes en nuestro trabajo sobre el terreno.

Si le pides a los participantes que ofrezcan información sobre a quién podrías entrevistar, quizás termines con una muestra que expresa opiniones parecidas, y esa falta de diversidad es por necesidad un sesgo.

La realización de la entrevista determina el resultado

La calidad de los contactos que recibas de tus participantes depende de tu relación con ellos o, en otras palabras, si has establecido una buena relación con tu participante, la entrevista cualitativa irá bien y, a su vez, tendrás más probabilidades de obtener datos de contacto interesantes para el resto de tu investigación.

El «snowball effect», por lo tanto, y como método de muestreo, se basa potencialmente y en parte en la calidad de la relación humana que hayas conseguido establecer.

snowball effect

Mantén un registro de los contactos ofrecidos a través del «snowball effect» creando un árbol como este. Esto te ayudará a visualizar los límites de tu muestra identificando las relaciones entre los miembros de la red.

Pérdida de control

A diferencia de otros métodos de muestreo, el «snowball effect» lleva a una pérdida de control por parte de la persona que realiza la investigación cualitativa. En efecto, el esfuerzo de reclutamiento se «transmite» a los participantes. Para equilibrar esa pérdida de control, resulta de gran ayuda mantener un registro visual o escrito del proceso de reclutamiento (ver imagen más arriba).


Ejemplos del uso del «snowball effect» en investigación cualitativa

Aquí tienes algunos ejemplos de cómo se aplicó el «snowball effect» en investigaciones cualitativas. Empezaremos mostrándote algunos casos que hemos manejado en nuestra agencia de estudios de mercado y después seguiremos con ejemplos extraídos de la literatura académica.

Investigación con clientes de una banca privada

Los clientes de la banca privada deben tener una cantidad mínima de dinero y bienes considerables. Su nivel de riqueza los convierte en una población de un tamaño limitado, y estos clientes también tienden a ser muy discretos, lo que dificulta acercarse a ellos.

Por lo tanto, la investigación que llevamos a cabo para el banco central de Luxemburgo utilizó el «snowball effect» para reunir recomendaciones para contactar con participantes.

Investigación con personas con déficits visuales

Hemos llevado a cabo varios estudios sobre las necesidades de las personas con déficits visuales. Esta población sufre una falta de integración en la sociedad en general, y en el mundo laboral en concreto (puedes ver nuestro informe para el Parlamento sobre el empleo de personas discapacitadas en las administraciones).

Para contactar con estas poblaciones, nos apoyamos en los administradores de foros online especializados para así obtener datos de contacto de participantes potenciales.

Investigación académica

Hay muchos ejemplos de investigaciones académicas en las que se ha usado el «snowball effect»:

 


Conclusión

El método de muestreo basado en el «snowball effect» es un clásico en la investigación cualitativa. Es particularmente adecuado para llevar a cabo entrevistas cualitativas con poblaciones ocultas.
Pero su facilidad de implementación no debería hacernos olvidar sus limitaciones. El «snowball effect» puede llevar a sesgos selectivos y una menor diversidad de opiniones recogidas.

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Author: Pierre-Nicolas Schwab

Pierre-Nicolas es doctor en marketing y dirige la agencia de estudios de mercado IntoTheMinds. Sus principales campos de interés son BigData, comercio electrónico, comercio local, HoReCa y logística. También es investigador de marketing en la Universidad Libre de Bruselas y ejerce de entrenador y formador para varias organizaciones e instituciones públicas. Se puede contactar con él por correo electrónico o Linkedin.

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